人类需要睡眠的原因是什么?


睡眠是每天晚上都要重复发生的一种状态,它与我们的大脑和身体有着密切的关系。在睡眠过程中,我们双眼紧闭,肌肉放松,并且意识不到周围正在发生的情况。

不活动理论:最早的一种解释认为,黑夜里保持安静不动有诸多好处。只有这样,动物才不会轻易成为捕食者的目标或者出现其他意外。这一理论或许可以用来解释我们为什么会安静地躺着睡觉,但有一个问题就是,保持清醒要比睡着更加安全。举例来说,早期我们的祖先在睡着后所面临的危险就比清醒时更多。

能量理论:在食物有限并且需要我们四处寻找食物的环境中,睡眠可以降低我们对能量的需求,特别是在更难寻找食物的时候(即晚上)。支持这一理论的研究表明,在睡眠中我们的体温会下降,对能量的摄入也会减少。当然,这一理论更适用于原始的穴居人,而非现代社会,毕竟夜间去冰箱拿食物远没有外出打猎捕鱼来得危险。

恢复理论:需要睡眠的另一个原因是它能够恢复和修复我们清醒时的身体损耗,包括以下这些。

1.免疫功能。免疫系统能够使我们免受感冒、流感和其他疾病的入侵。当睡眠不足时,免疫系统就无法发挥正常的功能,我们也就难以抵抗疾病。例如,淋巴细胞可以帮助我们抵抗疾病,而睡眠不足会对这些细胞造成影响。因此我们在睡眠充足的情况下,更容易保持健康。

2.肌肉生长。在睡眠中,我们的身体会释放生长激素,它能够促进儿童期肌肉和骨骼的生长,并维持成人期肌肉和骨骼的健康。如果得不到充足的睡眠,我们可能会出现成长性问题,即发育迟缓或发育不良。

3.情绪。如果睡得好,第二天我们会感到更平静,更少出现烦躁和不安。在一项研究中,被试每晚的睡眠时间被限制在四个半小时,这样持续一周后,他们报告自己感觉到了更多的压力、愤怒、悲伤和心力交瘁。然而,当被试恢复正常的睡眠时间后,他们的情绪发生了惊人的改善。研究还表明,睡眠能够帮助我们加工或逐渐遗忘那些艰难痛苦的事情,或者至少让我们想起时没有那么难受!

4.大脑加工。在睡眠状态下,我们的大脑仍然活跃,持续思考着问题,或加工白天所发生的事情。你可以把睡眠想象成电脑硬盘,在加工处理我们白天存储的文件。睡眠可以让大脑储存你所需要的记忆,去除你不需要的记忆。除此之外,睡眠还可以“清理”大脑在白天积累的“垃圾”。这种“清理”可以防止我们随衰老出现记忆的问题。

恢复理论的观点认为,睡眠是大脑和身体健康发展的需要。如果夜间得不到良好的恢复,人们就无法正常地成长和学习。这就是为什么认为,睡眠对孤独症谱系障碍(Autism Spectrum Disorders,ASD)儿童是如此重要的一个原因。ASD儿童已经在很努力地应对ASD本身的挑战,例如控制自己的情绪,以及在学校学习和治疗过程中集中注意力等。高质量的睡眠可极大地帮助他们在白天达到最佳状态。


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